Le Piton des Neiges

Si vous venez à la Réunion, n’imaginez pas passer votre temps à vous dorer la pilule sur d’immenses plages de cocotiers… Ho bien sûr, des cocotiers, il y en a ! Mais l’île est plus tournée vers la terre que vers la mer. Et pour cause, c’est avant tout une île volcanique et montagneuse. Le Piton des Neiges culmine à 3 070.5 m d’après les calculs de juin 2003.

Alors qu’il dormait bien sagement dans l’océan Indien il y a environ 5 millions d’années, ce volcan se serait réveillé et aurait émergé il y a 3 millions d’années pour donner naissance à l’île intense.
Forcément, avec un nom comme celui-ci, le premier réflexe du touriste est de scruter son sommet pour y déceler un peu de neige. Que nenni ! La plupart du temps, lorsque le soleil brille et que les nuages sont dissipés, la roche basaltique noire réfléchit les rayons. Il paraîtrait cependant que la montagne du Piton des Neiges s’appelait autrefois « la montagne des trois Salazes » et qu’elle aurait été rebaptisée « Piton des Neiges » après l’épisode neigeux de 1735. De plus, d’après le Géoguide, en août 2003, quatre alpinistes auraient assisté à une averse de neige. Evénement qui aurait été confirmé par un gardien de gîte ayant observé ce phénomène aux jumelles et par Météo France.

Le Piton des Neiges se situe au centre de l’île comme vous pouvez le constater sur cette carte empruntée au site de l’académie de Nancy. C’est un volcan endormi.

Les températures au sommet sont fraîches et il neige en moyenne 1 jour tous les 3 ans (derniers épisodes recensés en juin 2013, en septembre 2007, octobre 2006 et août 2001). Il faut donc prévoir des vêtements chauds (et notamment un bonnet et des gants) si vous voulez aller au plus près du Piton des Neiges.
Il y a peu de temps, une légère couche de neige ayant recouvert le sommet, le JIR (journal de l’île de la Réunion) est allé filmer cet événement. Voyez plutôt :

Si vous voulez pratiquer l’ascension du Piton des Neiges, vous avez trois possibilités :

  • En partant de Cilaos, il vous faudra environ 6h pour effectuer les 7.32 kms (départ à 1 392 m / arrivée à 3 070 m)
  • En partant du gîte de Bellouve, la randonnée offre de magnifiques points de vue sur le cirque de Salazaie. Comptez environ 4h30 pour effectuer 8.5 km (départ à 1 490 m / arrivée à 2 479 m). Il paraît que ce sentier est souvent boueux donc la prudence est de rigueur !
  • En partant de Hell-Bourg – Cap anglais. Pour faire les 6.7 kms il vous faudra environ 4h de marche mais c’est le chemin le plus difficile des trois. D’une part parce que le dénivelé est important et d’autre part car beaucoup d’endroits sont glissants. (départ à 1 003 m / arrivée à 2 479 m)

Il est recommandé de faire la randonnée en 2 jours. En passant une nuit en gîte, vous pourrez partir tôt le matin avec une lampe frontale afin de voir le lever du soleil au sommet du massif.
Si vous désirez voir les itinéraires sur des cartes, rendez-vous sur le site de la réunion.fr et plus précisément ici.
Si vous voulez avoir un aperçu de ce qui vous attend en empruntant le sentier partant de Cilaos, l’équipe du JIR a mis en ligne un petit film résumant les étapes principales de la randonnée :

A ce jour, je ne suis toujours pas allée au Piton des Neiges mais mes amis Julie et Gaëtan sont allés y faire un tour. Ils m’ont gentiment prêté leurs photos, je partage donc avec vous le lever du soleil du 5 mars 2014 en direct de là-haut.

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